从外太空重返地球的粮食危机救星:AeroFarms

农业的「效率」问题,一直是许多新创团队努力的方向;举凡水源分配、或土地的利用程度等,都是近年农业发展与粮食分配的关键环节,好食好事基金会挑选出美国的「AeroFarms」,就是一个令人十分惊艳的案例。

AeroFarms如今已在全球重要的粮食需求区域设有「仓库型的垂直农场」,每年的农场数仍在翻倍,产量更是势如破竹。一个一个的小仓库,之所以能高密度地耕作着可食植物,并灌溉着全世界的期待,可以从他们展现出四个创新特点来看:

1. 跨领域融合出新观点,就有机会创造极大价值

许多新创团队在成立之初即具备一至两项核心技术,这些技术后来也往往成为新创事业的核心价值。然而,有些具备技术能力却仍创业失败的团队,并非因为技术本质的缺点或研发不力,反而是因为,由深厚科学基础所打造的「很有潜力」的技术,却只能停留在「很有潜力」的状态。这样的现象,很可能是因为新创团队对自己的技术及应用,太习惯用本身熟知的技艺範畴、知识与经验来理解,因而失去了其他更有发展的契机。

AeroFarms却能将全球火红的「垂直农场(Vertical Farms)」从「创意」落地到「市场」。事实上,用跨领域的观点各自交融、对抗、整合,正是爬梳新事业团队能否从「创意」、「创新」,到「创业」的一个好办法。适时让不同领域的伙伴提供意见,从不同的应用面来检验技术发展的方向,或许是AeroFarm能够在2011年至2014年短短三年间,忽然突飞猛进,取得众多社会支援的重要关键。

从外太空重返地球的粮食危机救星:AeroFarms
一般温室农耕需要广大的栽种面积,而垂直农耕为现代城市提供另一种思维的解决方案

2. 新创的重要策略在于「铺陈」而非「抢市佔率」

有时候,儘管有着很好的技术与科学效果,却不见得能被市场接受,成为新一代的主流。就算我们知道该技术是如何先进,却不一定能够预判其市场效果(所以我们会看到很多先进的东西,得等很多年才变成普及的产品;这可能是成本因素、法规因素,甚至纯粹的社会接受度问题)。

2011年之后,AeroFarms将应用更加广布,开创更大格局的同时,却仍专注于「气耕法」技术及其硬体设施的发展。许多风险投资人可能在投资一项应用型的新技术后,会考虑要有「先行者优势(First Mover Advantage)」,进而大幅複製已有完整耕耘参数的植物,企图全面性地扩散,与既有的供应系统竞争,并避免后方追随者。但他们却选择「铺陈」,在纽泽西的大厂房仓库建立了一个「避光」、「社区」型态的供应点与「政策」支持等三者加成的示範案,当「模範生」打造完成,成为大家竞逐观览的示範案之后,再将此「铺陈」大张旗鼓地宣扬出去!同时,AeroFarms还得到「B型企业」认证,有了稳固的技术支援、创新又良善的品牌形象,以及好的故事,世界各地的合作接踵而来。这时候,市佔率已经不是太大问题了。

3. 重视合作伙伴的专长,专业分工奠定团结文化

AeroFarms的创业团队,还具备一个特徵值得分享:尊重专业的文化。多数的新创团队,在获得资金之后,创办人与资金方往往耗时耗力在沟通发展方向,甚至团队失和,造成技术与市场分歧,最后乾脆由大股东来全权主导。资本如水,可以载舟也能覆舟。当股份稀释后,原创办人对该技术的本质经常是难以捍卫的。在AeroFarms的合作中,不难发现他们真的力行专业分工,并因此奠定了团结与互助的文化。三位共同创办人相互尊重与彼此可靠的分工对内产生了激励效果,正好符合了心理学中「激励理论」的描述。这在许多新创公司中是相当少见的。

4. 善用产学合作制度,寻求资源整合,借力使力

AeroFarms的基础技术源自于康乃尔大学的研究,虽然一开始是为了资源缺乏的外太空,但却在地球上找到了好机会。并且,在气候变迁与粮食分配不稳定的当代,更是符合环保思潮。AeroFarms广义来说也是一种产学合作,是一个学术创新创业的好例子。让技术初期有研究资源与雏形(Prototype)的试炼机会,而后在适当的资本青睐下,便能更迅速地整合资源与经验,有效发挥,值得学研创业的新创团队学习。

从外太空重返地球的粮食危机救星:AeroFarms
AeroFarms的概念可为食农新创投入者提供思考引导

目前,AeroFarms的垂直农场在世界四大陆地都有分布,距离他们的「餵养全世界」已不算远不可及。特别是在水资源越缺乏的地方。AeroFarms的创新结合了「革命性技术的发明」、「正确的市场选择」与「团队合作的文化」,是所有新创团队很好的学习範例。

食粮分配的相关创新创业正火热,观察AeroFarms的技术,主要包含「水雾控制系统」、「特製光波的光源」、「特殊纤维布料」、「高密度垂直搭建技术与循环系统」,以及「植物生长参数与讯息回馈的大数据」,都不是困难到无法创新的项目。在台湾的食农创新团队,也有很多来自科研单位,也许可以参考AeroFarms的演进脉络,回头想想自己构建创业组织时,是否考虑到他们曾经历的这些过程,是否也曾面对过他们面对的问题?

从外太空重返地球的粮食危机救星:AeroFarms
如果你是对食农新创有兴趣者或是目前开拓者「AeroFarms的企业背景」是一个相当不错的参考案例

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